A los 91 años, murió Nadezhda Pópova, una “bruja de la noche”.

Nadezhda PopovaThe Telegraf/CCIU.  11.07.2013.  Nadezhda Popova, que murió en estos días a los 91 años de edad, integró un cuerpo de élite de mujeres soviéticas – conocido como las “brujas de la noche” – que combatieron como pilotos de bombardero en la guerra aérea contra Alemania, y fue la única en ganar tres condecoraciones por su valentía.
A diferencia de los hombres soviéticos, las mujeres no eran formalmente reclutadas en las fuerzas armadas, sino voluntarias. Sin embargo, las pérdidas del Ejército Rojo después de las derrotas de 1941 llevaron a campañas masivas para introducir a las mujeres en el ejército. Ellas desempeñarían un papel esencial. Más de 8.000 mujeres lucharon en Stalingrado.

A finales de 1941 Stalin firmó un decreto para crear tres unidades de la Fuerza Aérea sólo para mujeres, una de luchadoras independientes, otra de bombarderas en picado y un regimiento de bombarderas nocturnas. Durante los próximos cuatro años, estos regimientos volaron un total combinado de más de 30.000 misiones de combate y lanzaron 23.000 toneladas de bombas. Nadezhda Popova, entonces de 19 años, fue una de las primeras en unirse a la más conocida de las tres unidades, el Regimiento Nocturno de Bombarderas 588a (más tarde llamado el 46 Taman Regimiento de Aviación).

El 588a no estaba bien equipado. Usaban uniformes de segunda mano de los pilotos masculinos, las mujeres volaban aviones biplanos biplaza Polikarpov PO-2 con tecnología de 1920, que consistían en telas tensadas sobre un marco de madera, y carecían de los instrumentos más rudimentarios.

No llevaban radio y la navegación se hacía con un cronómetro y un mapa. Los aviones no llevaba armas de fuego ni paracaídas y por sus limitaciones, sólo tenían permitido llevar dos bombas por vuelo, lo que obligaba a las aviadoras a hacer múltiples salidas (Nadezhda Popova llegó a hacer 18 salidas en una sola noche), volviendo a la base cada vez para recoger más bombas, que eran atadas y soltadas mediante un cable de alambre improvisado a las alas.

Debido a que eran tan vulnerables, las 588a volaban sólo por la noche, y estuvieron involucradas principalmente en bombardeos de acoso sobre los campamentos militares alemanes, bases de retaguardia y depósitos de suministros. La importancia estratégica de los objetivos no era alta, pero el efecto psicológico de los ataques fue considerable.

Debido a que los aviones PO-2 eran tan frágiles y volaban cerca de la tierra, podían a menudo pasar sin ser detectados por el radar. La táctica de las aviadoras era volar hasta una cierta distancia de la meta, y apagar sus motores. Entonces se deslizaban en silencio, soltaban sus bombas y a continuación, reiniciaban sus motores y volaban a sus bases. Los alemanes los llamaron “Nachthexen” (Brujas de la Noche) debido al sonido silbante que hacían – “como la escoba de una bruja en la noche” – mientras volaban rasantes. Había, supuestamente, una promesa de conceder la Cruz de Hierro a cualquier piloto alemán de la Luftwaffe, que derribara una Bruja de la Noche.

Para escapar de las defensas de tierra alemanas, las 588a volaban en formaciones de tres. Dos iban adelante como señuelos, para atraer la atención de los reflectores, luego se separaban en direcciones opuestas y giraban violentamente para evitar los cañones antiaéreos. A medida que los reflectores se apresuraban a seguirlas, la tercera atacante podía colarse por el camino oscuro realizado por sus dos compañeras y dar en el blanco sin oposición. Ella entonces salía a reunirse con las otras dos, con las que cambiarían lugares hasta que las tres habían lanzado sus cargas útiles. Requería nervios de acero oficiar de señuelo, pero como Nadezhda Popova solía recordar: “Funcionaba!”

El frío es lo que más recordaba: “Cuando el viento era fuerte desestabilizaba el avión. En invierno, cuando te asomabas para ver mejor tu objetivo, sufrías congelamientos; nuestros pies se congelaban en las botas, pero continuábamos volando: “No había tiempo para el miedo:”. Había que centrarse en el objetivo y pensar cómo golpear mejor. No había tiempo para las emociones… Las que dudaban eran abatidas a tiros y morían quemadas vivas en sus aparatos, ya que no tenían paracaídas”.

Recordó una misión particularmente agotadora cuando, después de bombardear un depósito de municiones, se encontró atrapada entre los reflectores: “Me las arreglé para esquivarlos y de repente vi que alumbraban a otro avión que volaba detrás de mí. Las baterías antiaéreas le dispararon. Se incendió y cayó. Entonces volví la cabeza y vi a un segundo aeroplano caer en llamas y luego un tercero iluminó el cielo como una antorcha caída. Cuando volví, cuatro de nuestros aviones habían perecido con ocho chicas en ellos, quemadas vivas… ¡Qué pesadilla, pobres chicas, mis amigas, apenas ayer habíamos dormido juntas en las barracas! ”

Nadezhda Popova, quien fue promovida al rango de teniente coronel, fue una de las mejores aviadoras del 588a – y una de las más afortunadas. Voló 852 misiones, sirviendo en Ucrania, Rostov-sobre el-Don, el Norte del Cáucaso cerca de Grozny, Novorossiysk, Sebastopol, Minsk, Varsovia y Berlín. Aunque derribada o forzada a aterrizar varias veces, siempre salió ilesa – y en una ocasión se encontró con el romance también.

Derribada en julio de 1942 en el Cáucaso del Norte, se unió a una columna de infantería en retirada y, en el camino de regreso a su unidad, se encontró con otro piloto, Semyon Kharlamov, que también había sido derribado. Sólo sus ojos eran visibles a través de las vendas, pero la deslumbró con sus bromas. Se reunieron varias veces más durante la guerra y se convirtieron en héroes de la Unión Soviética por el mismo decreto en febrero de 1945. Cuando llegaron a Berlín a finales de la guerra, garabatearon su nombre juntos en los muros del Reichstag.

Poco después se casaron y permanecieron juntos hasta la muerte de Semyon en 1990.

Hija de un ferroviario, Nadezhda Popova nació en Shabanovka (ahora Dolgoye) el 17 de diciembre de 1921 y se crió en Donetsk en Ucrania. Decidió entrenar como piloto cuando era niña, después que un pequeño avión aterrizó cerca de su casa y el piloto salió: “Pensé, ‘Oh, Dios mío! No es más que un hombre común! “Tocábamos las alas del avión y su chaqueta de cuero … y yo había pensado que eran unas especies de Hércules! Y entonces pensé que sería genial si pudiera volar como un pájaro! ”

Cuando tenía 15 años se unió a un club de vuelo, y en 1937, con 16 años, hizo su primer salto en paracaídas y su primer vuelo en solitario. Pasó a entrenar en la escuela de aviación en Kherson, Ucrania, y se convirtió en instructora de vuelo.

Decidió ser voluntaria como piloto de bombardero después de que su casa fue destruida por los invasores alemanes y su hermano, Leonid, fue asesinado en el frente: “Tenía 20 años y nunca había besado a una chica”, recordó. “Mi madre lloró, ‘Ese maldito Hitler.” Vi los aviones alemanes que volaban a lo largo de las carreteras llenas de personas que salían de sus casas, y disparaban contra ellos con sus ametralladoras… Bombardearon nuestra escuela”.

Después de la guerra regresó a su trabajo como instructora de vuelo.

Además de sus otras condecoraciones, fue galardonada con la Medalla de Honor Soviética, la Orden de la Amistad, la Orden de Lenin y la Orden de la Bandera Roja (tres veces).

Nadezhda Popova, nació el 17 de diciembre de 1921 y falleció el 8 julio 2013. Le sobrevive su hijo, ahora un general de la Fuerza Aérea de Bielorrusia.

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